Overview of the modal verbs in English

Overview of the modal verbs in English

Should, may, can, must, might, shall... al leer estas palabras, ¿ya se te ha puesto la cabeza como un bombo? Los verbos modales pueden resultar liosos al construirlos, al entender su significado y a la hora de diferenciar unos de otros. Por eso hemos creado esta guía muy fácil de seguir, en la que puedes ver cómo se usan sin largas explicaciones que muchas veces no hacen nada más que confundir más.

 

 

 

Modal verbs

 

  1. Can · I can do (Puedo hacer)
  2. Could · I could do (Podría/Pude hacer)
  3. Should · I should do (Debería hacer)
  4. Would · I would do (Haría)
  5. Could/should/would have · I could have done / I should have done / I would have done (Podría haber hecho / Debería haber hecho / Habría hecho)
  6. Must · I must do (Debo hacer)
  7. May/might · I may/might do (Puede que haga)
  8. May/might have · I may/might have done (Puede que haya hecho)
  9. Used to · I used to do (Antes hacía/solía hacer)
  10. Shall · Shall I do...? (¿Hago...?)

 

 

 

Antes que nada...

 

 

Lo que tienen en común los verbos modales

 

 

Los verbos modales tienen muchas ventajas y en cierto sentido son más fáciles de usar que los verbos “normales” en inglés. ¿Por qué? Te contamos:

 

  1. Se usan igual para todas las personas gramaticales, por lo que nunca se les añade una “s” en la 3ª persona del singular. Es decir, aunque tienes que acordarte añadir una “s” a she plays o he works, con los verbos modales te puedes despreocupar. Es she can y he could, ¡sin “s”!
  2. Los verbos modales siempre van acompañados de un verbo en infinitivo sin to. Por ejemplo, You can go, They could come.
  3. Por lo general, en negativo y en preguntas no se emplea ningún verbo auxiliar como do o did. En negativo, se emplea simplemente not (que se suele contraer con el verbo: can’t, couldn’t, etc.,) y en interrogativo colocamos el verbo modal delante del sujeto: Can you come...?, Could you make...?, etc.

 

 


 

 

 

1. Can · I can do (Puedo hacer)

 

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + can + infinitivo sin to

She can come tomorrow.

Ella puede venir mañana.

 

 

NEGATIVO

sujeto + can’t (cannot) + infinitivo sin to

She can’t come tomorrow.

Ella no puede venir mañana.

 

¡Ojo con la pronunciación de can’t! Tiene que sonar muy bien la “t”, porque si no, ¡tu interlocutor entenderá lo contrario de lo que quieres decir!

 

 

 

INTERROGATIVO

can + sujeto + infinitivo sin to

Can she come tomorrow?

¿Ella puede venir mañana?

 

 

 


 

 

 

 

2. Could · I could do (Podría/Pude hacer)

 

 

 

Could tiene dos usos principales:

 

  • Para decir podría, podrías, podríamos, etc., es decir, como forma condicional de can: Could you close the door? (¿Podrías cerrar la puerta?).
  • Como forma del pasado de can: I couldn’t do it (No pude hacerlo). Can en el pasado también se expresa con to be able to, que está explicado aquí.

 

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + could + infinitivo sin to

I could show you how to do it.

Podría enseñarte cómo hacerlo.

I could see everything.

Pude verlo todo.

 

Could se pronuncia sencillamente /kud/, sin rastro de “l”. Lo mismo pasa con should y would, que ves en los siguientes dos apartados. Practícalo diciendo /kud/, /shud/, /u-úd/, /kud/, /shud/, /u-úd/... ¡con una “d” marcada!

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + couldn’t (could not) + infinitivo sin to

We couldn’t be happier.

No podríamos estar más felices.

We couldn’t see anything.

No pudimos ver nada.

 

 

INTERROGATIVO

could + sujeto + infinitivo sin to

Could you give this to Tom?

¿Podrías darle esto a Tom?

Could you walk when you were two years old?

¿Podías caminar cuando tenías dos años?

 

 

 


 

 

 

3. Should · I should do (Debería hacer)

 

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + should + infinitivo sin to

He should make an effort.

Él debería hacer un esfuerzo.

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + shouldn’t (should not) + infinitivo sin to

He shouldn’t make an effort.

Él no debería hacer un esfuerzo.

 

 

 

INTERROGATIVO

should + sujeto + infinitivo sin to

Should he make an effort?

¿Él debería hacer un esfuerzo?

 

 

 


 

 

 

4. Would · I would do (Haría)

 

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + would + infinitivo sin to

They would lend us the money.

Nos prestarían el dinero.

 

El sonido inicial de would se parece al de ‘hu’ en la palabra huevo. ¡No digas /gud/! Se pronuncia /u-úd/, que de hecho suena igual que wood (madera).

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + wouldn’t (would not) + infinitivo sin to

They wouldn’t lend us the money.

No nos prestarían el dinero.

 

 

 

INTERROGATIVO

would + sujeto + infinitivo sin to

Would they lend us the money?

¿Nos prestarían el dinero?

 

 

 


 

 

 

5. Could/should/would have · I could have done / I should have done / I would have done (Podría haber hecho / Debería haber hecho / Habría hecho)

 

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + could/should/would + have + participio pasado

We could have asked the teacher.

Podríamos haberle preguntado al profesor.

She should have taken a taxi.

Ella debería haber cogido un taxi.

He would have been disappointed.

Él habría estado decepcionado.

 

En el lenguaje hablado, a menudo contraemos could/should/would con have y decimos We could’ve /kúdavvv/ ..; She should’ve /shúdavvv/ asked...; He would’ve /u-údavvv/ been....

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + couldn’t/shouldn’t/wouldn’t (could/should/would not) + have + participio pasado

We couldn’t have asked the teacher.

No podríamos haberle preguntado al profesor.

She shouldn’t have taken a taxi.

Ella no debería haber cogido un taxi.

He wouldn’t have been disappointed.

Él no habría estado decepcionado.

 

 

 

INTERROGATIVO

could/should/would + sujeto + have + participio pasado

Could we have asked the teacher?

¿Podríamos haberle preguntado al profesor?

Should she have taken a taxi?

¿Ella debería haber cogido un taxi?

Would he have been disappointed?

¿Él habría estado decepcionado?

 

 

 


 

 

 

6. Must · I must do (Debo hacer)

 

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + must + infinitivo sin to

You must wear a helmet.

Debes llevar casco.

 

Más natural: You have to wear a helmet (Tienes que llevar casco). Must suena muy autoritario y es bastante formal, así que en el día a día es mucho más común usar to have to. Cuidado, en el caso de usar must, ¡recuerda que NO va seguido de to! Decir You must to... ¡nos suena como el ruido de uñas rascando la pizarra!

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + mustn’t (must not) + infinitivo sin to

You mustn’t swear.

No debes decir palabrotas.

 

Más natural: You shouldn’t swear (No deberías decir palabrotas). Shouldn’t es más suave que mustn’t y mucho más común. En el caso de querer usar mustn’t, recuerda que su correcta pronunciación es /máasent/.

 

 

 

INTERROGATIVO

 

Técnicamente, las preguntas con must se construyen con must + sujeto + infinitivo sin to: Must we go?, Must he finish it?. Sin embargo, suena totalmente antinatural. En su lugar decimos Do we have to go? (¿Tenemos que irnos?) o Does he have to finish it? (¿Él tiene que terminarlo?).

 

 

Must también se usa para expresar suposiciones del tipo Look at his car! He must be rich (¡Mira su coche! Debe de ser rico). Puedes leer más sobre este tema aquí.

 

 

 


 

 

 

7. May/might · I may/might do (Puede que haga)

 

 

 

Posibilidad: may/might

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + may/might + infinitivo sin to

They may know what to do. /

They might know what to do.

Puede que sepan qué hacer.

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + may not / might not + infinitivo sin to

They may not know what to do. / They might not know what to do.

Puede que no sepan qué hacer.

 

Al contrario de lo que ocurre con can’t, shouldn’t, etc., no se suele contraer not con may/might.

 

 

 

INTERROGATIVO

 

Las preguntas May/Might they know...? no suenan naturales, al igual que ocurre en español. En su lugar decimos: Do you think they may/might know...? (¿Crees que quizás sepan...?).

 

 

Permiso: may

 

May (pero no might) tiene un segundo uso: el de dar o conceder permiso. En este contexto, es una manera más formal de expresar can.

 

You may leave.

Puedes irte.

You may not leave.

No puedes irte.

May I leave?

¿Puedo irme?

 

 

 

 


 

 

 

8. May/might have · I may/might have done (Puede que haya hecho)

 

 

Posibilidad en el pasado

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + may/might + have + participio pasado

He may have noticed the mistake. / He might have noticed the mistake.

Puede que él se haya dado cuenta del error.

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + may/might + not + have + participio pasado

He may not have noticed the mistake. / He might not have noticed the mistake.

Puede que él no se haya dado cuenta del error.

 

 

 

INTERROGATIVO

 

Nuevamente, las preguntas May/Might he have noticed...? no se usan habitualmente. Si queremos preguntar por una posibilidad en el pasado, decimos: Do you think he might have noticed...? (¿Crees que quizás él se haya dado cuenta...?).

 

 

 

 


 

 

 

9. Used to · I used to do (Solía hacer / Antes hacía)

 

La estructura used to + infinitivo (¡NO “-ing”!) únicamente se usa para hablar del pasado: para describir hábitos (Solíamos ir...) o para hablar de hechos que ya no son ciertos (Antes yo era...).

 

 

AFIRMATIVO

sujeto + used to + infinitivo

She used to play basketball.

Ella antes jugaba al baloncesto.

 

 

 

NEGATIVO

sujeto + didn’t (did not) + use(d)* to + infinitivo

I didn’t use to play basketball.

Ella antes no jugaba al baloncesto.

 

Después de didn’t, colocamos use to + infinitivo, aunque también es común escribirlo used to. Gramaticalmente se considera más correcto didn’t use to, así que te recomendamos que lo escribas así en los exámenes oficiales, por ejemplo. De todas formas, tanto use to como used to suenan exactamente igual: /iúustu/.

 

 

INTERROGATIVO

did + sujeto + use(d)* to + infinitivo

Did she use to play basketball?

¿Ella antes jugaba al baloncesto?

 

Aquí pasa lo mismo con use/used que en el negativo.

 

 

Para ver la estructura to be used to + “-ing” (estar acostumbrado a), pincha aquí.

 

 


 

 

 

10. Shall · Shall I do...? (¿Hago...?)

 

El verbo modal shall es bastante peculiar, ya que prácticamente solo se usa en preguntas con Shall I/we...? para proponer algo a otra persona. En español se emplea el presente simple, cosa que en inglés es incorrecto (Do I/we...?).

 

 

INTERROGATIVO

shall + I/we + infinitivo sin to

Shall I make some tea?

¿Preparo té?

Shall we go outside?

¿Nos vamos fuera?

 

 

 

 

 

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